Aller directement au contenu de la page
Aller au plan du site
Aller au menu bas de page

Voyage avec les motsVoyage avec les mots

Explorez l'univers des mots et maîtrisez la langue française

Dis-moi dix mots dans tous les sens

Variante

Regarder le film animé

écouter la chronique

Découvrez les mots «variante» et «variation», ils sont proches mais n’ont pas le même sens…

Lire le script
Parmi les dix mots mis à l’honneur cette année pour illustrer la langue française, il en est un qui se distingue par l’esprit tolérant qu’il suppose : c’est le mot « variante ». Et ce terme n’est pas si fréquent que cela, et il a d’ailleurs des significations tout à fait différentes. Par exemple les variantes, et toujours au pluriel, les variantes, parait-il, étaient des assortiments de cornichons, servis avec l’apéritif. Alors voilà un sens qui est un petit peu endormi : il excite la curiosité tout autant que l’appétit et il apparaît dans les dictionnaires en dernier, presque à titre de curiosité ! En revanche, la variante littéraire ou linguistique a encore de beaux jours devant elle. Et le mot désigne là une autre possibilité. Par exemple du point de vue de la prononciation, on a en français quelques mots qui offrent une variante. Des mots par exemple qui se terminent en –il : certains prononcent « sourcil » en faisant sonner le « l » final. D’autres disent « sourci » comme si la dernière consonne était muette. Et pour « persil » ou « persi » eh bien c’est un petit peu la même chose. Ce genre de variante d’ailleurs n’a pas force de règle : pour « fusil » ou « outil », le « l » final n’est jamais prononcé en français contemporain. Alors pourquoi ce mot de variante va-t-il avec un esprit de tolérance ? C’est parce qu’on ne peut pas vraiment dire que l’une des versions soit la bonne et l’autre la mauvaise, la fautive. Simplement il y a deux possibilités et on peut trouver ça dans certaines expressions : est-ce qu’il faut dire « entre parenthèses », ou bien « par parenthèses » ? En fait, on entend les deux. L’un et l’autre « se dit » ou « se disent », voilà une autre variante. Mais aucune des possibilités n’exclut l’autre possibilité. Et ce même mot, on va l’employer aussi en littérature, ou même en musique. Une pièce de théâtre peut offrir des variantes de mots, même de répliques d’une édition à l’autre, ce qui donne quelques indications sur l’évolution de l’auteur ou simplement son humeur ou un changement de distribution, ce ne sont pas les mêmes comédiens, on change deux-trois petites choses, des variantes. Et les partitions musicales proposent également beaucoup de ces variantes qui témoignent de différentes étapes de la composition ! Alors attention, la « variante » ce n’est pas la « variation ». C’est un autre mot qui est de la même racine mais dont le sens est tout à fait différent : au-delà d’une première signification très générale qui renvoie à une idée de changement (on parle de variation de température, de variation climatique). Et bien cela désigne aussi une réalisation particulière à partir d’un élément de base. Et le mot est tout spécialement musical : une « sonate à variations » par exemple est composée à partir d’un thème simple, qui est comme on dit « varié » c'est-à-dire recomposé de différentes manières, avec différentes techniques, et différents sentiments musicaux. Ça peut être lent et puis rapide, mineur et puis majeur, à quatre temps et puis à trois temps : on explore ainsi de nombreuses possibilités à partir d’une donnée de départ. Et ce mot « variation » se retrouve dans des formes d’expression qui n’ont rien de musical : on peut dire que « Le Malade imaginaire », cette pièce de Molière, c’est une variation sur le thème de la médecine ridicule ; de même que le roman « La Princesse de Clèves » est une variation sur le thème de la passion amoureuse et de la vertu. Yvan Amar Article publié le 23/02/2010 Site langue française de RadioFranceInternationale - « Les mots de l'actualité »

Cette chronique est issue de l'émission Les mots de l'actualité produite par Yvan Amar et diffusée sur RFI - Plus de Mots de l'actualité sur RFI

Découvrir dans la même série