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Héraclès en Gaule

Le culte d’Héraclès

Le culte d’Héraclès semble avoir été divers selon les régions, et le nom de « Voie héracléenne » que l’on donne à ce qui deviendra plus tard la voie Domitienne, atteste combien le héros était honoré dans le Sud de la Gaule. 
On trouve de nombreux lieux de culte dédiés à Héraclès, notamment des sources, comme à Glanum ou à Nîmes
Nîmes, la capitale des Volques Arecomices, existait bien avant la venue des Romains ; son nom vient de Nemausus, un dieu local. Certains conteurs, comme Béranger-Féraud, en ont fait un lieutenant d’Héraclès ! Il développe ainsi le conte : « [Héraclès] leur apprit à planter et à semer les végétaux utiles à l’existence, il leur montra comment on bâtit les maisons, comment on tisse les vêtements, comment on organise les cités pour se défendre contre les malfaiteurs et les brigands de grand chemin ; de sorte qu’en peu d’années le pays fut transformé […] » 
D’autres ont fait de Nemausos le fils d’Héraclès, attribuant cette origine à Parthénios de Nicée – chez lequel, il est vrai, le nom de « Nemausos » apparaît… 
L’image d’Hercule comme divinité de la force est assez superficielle en Gaule : il apparaît plus souvent comme un dieu bienfaisant ; ses travaux sont l’expression de cette générosité. À Glanum et surtout à Deneuvre, il est lié aux sources ; quand il apparaît avec un serpent, il est considéré comme un dieu guérisseur.

Autel d'Hercule du site de Glanum
Les autels de Glanum

Autel d’Hercule du site de Glanum 
© Centre des Monuments nationaux / Philippe Berthé.

Autel d'Hercule du site de Glanum

HERCVLI
L(oco) C(onsecrato)
V(oto)
ET • ROG(ato)
VALER
EX VOLVNTA
TI I M(erito)

À Hercule
en un lieu consacré
selon son vœu
et qu'il avait revendiqué
Valérius
de sa volonté
et à juste titre

Autel d'Hercule

HERCVLI
F(ieri) A(rea) L(oco)
ROG(ato)
ET ROG(ato) EIVS
VOTO

À Hercule
en un lieu consacré
qu'il avait 
revendiqué pour le vœu
qui lui était adressé

(Traduction J.-J. Hatt)

Autel d'Hercule

HERCVLI •
M• V• ZMAR 
A C DVS • V(otum) 
S(olvit) L(ibens) • 
M(erito) •

À Hercule
[le dédicant]
accomplit
ce vœu librement
et à juste titre